Mida del text:
Actualitzat a: Dijous, 19 setembre 2019

Q&A: el pioner de la ràbia va aconsellar continuar escrivint

La vida podria haver estat molt diferent per a la professora Sarah Cleaveland, una epidemiòloga veterinària britànica, que ha dedicat bona part de la seva carrera a la lluita contra la ràbia.

Com a jove dona diplomada amb un títol de Primera Classe, va ser dirigida per un assessor de carrera cap a un lloc de mecanògraf.

Segons el suggeriment, ella va ser tan enfrontada que la va impulsar a l'escola veterinària SciDev.Net. El mes passat va rebre l’honor de ser nomenada membre de l’Acadèmia de Ciències Mèdiques de la Gran Bretanya, afegint-se a una llista de premis.

Les investigacions de Cleaveland sobre la ràbia al Serengeti van proporcionar evidència de la viabilitat d'eliminar-la malaltia en gossos. Organitzacions internacionals com l’Organització Mundial de la Salut (OMS) volen aconseguir aquest objectiu aconseguit per part de 2030 en humans. El virus, que causa danys al cervell, és més comú a Àfrica i Àsia, on es transmet generalment als humans mitjançant picades de gossos. A nivell mundial, mata almenys 59,000 persones a l'any.

És reconegut pel seu treball amb la ràbia a Tanzània. Explica'ns ...

Em vaig involucrar accidentalment amb la ràbia quan treballava a Tanzània en el projecte Serengeti Cheetah a 1990 quan es va produir un brot de ràbia en gossos salvatges africans. Com a veterinari, se’m va demanar que m’impliqués. Com que es tracta d’una malaltia que s’ha estudiat durant tant de temps, vaig pensar que sabíem tot allò que cal saber-ho, però aprofundint en les coses més enllà, vaig trobar que hi havia molts buits en la nostra comprensió, especialment en el context africà, i Tenia curiositat per saber-ne més. Vaig desenvolupar algunes idees de projectes i vaig trobar fons per treballar sobre el problema per a un estudi de doctorat. Va ser l’inici del treball contra la ràbia i realment s’ha crescut. La plataforma i el programa d’investigació que vaig establir al Serengeti s’ha ampliat i ara està dirigit per col·legues que el porten en direccions realment emocionants.

Aquesta investigació va proporcionar estimacions sobre la càrrega de la ràbia i proves sobre la viabilitat d'eliminar la ràbia. Quin impacte ha tingut?

Quan començava, les estadístiques oficials publicades a través de l’OMS denunciarien oficialment alguna cosa així com morts per 200 a l’Àfrica, i sabíem que això era una subestimació important. Així doncs, vam desenvolupar un enfocament per estimar de forma més realista el nombre real de morts humanes i vam arribar a una xifra aproximada de 100 vegades que es va informar oficialment. Aquest mètode s'ha desenvolupat més per donar una estimació global de gairebé 60,000 morts humanes per ràbia transmesa per gossos. Això va ser molt important per conscienciar i fer que qualsevol persona interessada fes qualsevol cosa sobre la ràbia en absolut. Tenim bones eines per prevenir i controlar la ràbia, de manera que la pregunta és per què no s’utilitzen? I la mena d’arguments que vaig sentir tot el temps van ser: “hi ha massa fauna a l’Àfrica, és un exercici inútil” i “hi ha massa gossos perduts, és impossible vacunar-los”. Quan això s’opta a “no és un problema de malaltia humana molt important”, només porta a inèrcia i inacció. Aleshores, el nostre treball ha estat el d’eliminar aquestes barreres i preguntar-nos: “hi ha proves reals que ho avalin?” ... i, una per una, totes aquestes barreres han caigut. És completament factible [eliminar la malaltia]. Els embassaments de vida salvatge no haurien de presentar cap problema per eliminar les morts humanes, els gossos són accessibles i poden ser vacunats i, en realitat, és força senzill.

Què cal per fer realitat l’eliminació?

Ens trobem a l’etapa en què tots els components bàsics estan al seu lloc i ara ens trobem amb el repte d’ampliar-los. Hem tingut projectes pilot, hem demostrat que l'eliminació és factible a petita escala i fins i tot a grans escales, com a Amèrica Llatina, sabem que es pot produir. Però a Àfrica i Àsia lluitem per superar això per coordinar els programes nacionals i regionals. Així que realment estem intentant treballar ara: com canviar aquest pas.

En què et dediques actualment a la teva feina?

La major part del meu treball és ara en altres zoonosis [malalties que es poden transmetre dels vertebrats als humans]. Treballo bastant amb malalties que causen malalties febrils a les persones. Tot i que la malària ha disminuït en moltes zones, hi ha molta febre per aquí però no sabem realment el que la causa. Un estudi a Tanzània -de febre greu en pacients hospitalitzats- va trobar que aproximadament 60 per cent van ser diagnosticats clínicament de malària, però quan realment van arribar a examinar la causa de la malaltia, menys del dos per cent dels casos febrils van ser causats per la malària i aproximadament un terç d’ells eren malalties zoonòtiques, moltes associades a la ramaderia. Algunes d’aquestes malalties, com la brucel·losi, la febre Q i la leptospirosi, tenen poca visibilitat, però tenen efectes importants en la salut i els mitjans de vida de les persones.

Quins reptes us heu enfrontat com a dona en ciències?

El meu primer títol va ser en zoologia i, quan vaig sol·licitar un treball amb el British Antarctic Survey, en aquell moment no van prendre dones a l'Antàrtida, cosa que em va fer repensar les meves opcions. Vaig veure un assessor professional que va mirar el meu currículum. Vaig tenir una bona titulació, però va veure que podia escriure i em va dir: “per què no aconsegueixes fer feina amb una empresa de màrqueting com a mecanògraf? El supòsit que tot el que podia fer va ser de tipus ràpid i que aquesta havia de ser la meva entrada a una carrera professional, em va incensar tant ... va ser un repte que em va impulsar a aplicar-me a l'escola veterinària que em va portar a aquesta carrera.

Quins consells donaries als altres que intentessin forjar una carrera científica?

El que he après de la meva carrera i èxits inesperats és que no es tracta només de les teves habilitats acadèmiques i tècniques. Aquestes són clarament molt importants, però gran part del que fem en ciència i medicina és inherentment col·laboratiu. Cal aprofitar tants tipus d’experiència i disciplines, ja que tractem alguns desafiaments molt complexos, especialment en la salut internacional dels països en desenvolupament. Per tant, la vostra capacitat per ajuntar les persones adequades amb la combinació adequada d’habilitats i per mantenir i fomentar aquestes relacions és realment important. És molt rar trobar cap èxit que es degui a un individu. Certament, en el meu cas no es tracta de mi, es tracta de tantes persones que han col·laborat eficaçment per fer front a alguns d’aquests problemes.

CONEGUIU AMB EUA

Subscriure al nostre butlletí de notícies